科技專利戰爭與谷歌蘋果之爭

科技專利戰爭與谷歌蘋果之爭

袁彌昌

七月十一日,美國及加拿大法院批准破產的加拿大電信設備製造商Nortel Networks(北方電訊),以45億美元出售旗下六千項智能手機科技專利予由蘋果、微軟、Research In Motion (RIM)及索尼等多間科技公司組成的集團,為一場科技專利戰爭掀起了序幕。

專利戰爭谷歌暫居劣勢

是次出售之所以為專利戰爭打響了第一炮,事緣谷歌(Google)於四月份提出以9億美元購買上述範圍涵蓋無線、無線4G、數據網絡、聲光效果、網路服務、半導體等的專利權,但中途卻殺出了上述多間採用非Android系操作系統的科技公司,與谷歌爭奪這些專利權。經過一輪爭逐之後,谷歌最終也敵不過由上述公司所組成的集團。而相關的專利組合,亦由原本9億美元的估價,一舉升至45億美元,使智能手機科技專利權的售價一下子水漲船高。

谷歌不惜斥巨資購買這些專利權,實在是別無選擇。皆因旗下的Android系統乃一免費和開放源碼程式,當中許多功能不是由谷歌親自研發,因而是非專利的,這令谷歌已身陷於至少六宗知識產權訴訟之中,故此谷歌須不時收購和生意相關的所需專利權,以避免可能引發的訴訟。即使本身擁有728項科技專利的谷歌,剛從IBM買下1,030項專利,但相對於擁有超過4,000項專利的蘋果,以及超過18,000項專利的微軟,專利數目也未免太少了。

Android終成心腹大患

儘管谷歌在專利戰爭中居於劣勢,不過從另一個角度來看,其他採用非Android系操作系統的公司之所以聯手圍攻谷歌,就是認清了谷歌是他們的心腹大患這一事實。大家可曾記得,去年人們仍普遍認為Android系統只是蘋果操作系統的翻版,和蘋果「冇得揮」,但在一年後的今日,由於Android系統是免費和開放源碼的關係,使用者的增長勢頭十分強勁。根據Nielsen公司的調查報告,截至2011年第二季,使用Android系統的智能手機用戶高達39%,逐漸拋離達28%的蘋果。更令蘋果擔心的是,在最近剛購買智能手機的用戶中,高達50%購買了採用Android系統的手機,而iPhone則只有25%。

或者有人會說,蘋果賴以成功的是它的應用程式(apps),Android在這方面還不是蘋果的對手。然而在另一份報告中,顯示Android的應用程式總數將於本月首次超越蘋果,往後亦只會繼續拋離蘋果。再者,蘋果現時的收益根本就十分倚賴iPhone和iPad的銷售,兩者的銷售佔蘋果的總收入達68%,相反iPod和iTunes的銷售,就只佔10%,所以眼見Android以排山倒海之勢追上來,嚇得蘋果心驚膽顫,務必要發動專利戰爭打垮谷歌。

Google的宏圖

只不過,如果依照目前的發展方向,iPhone和Android之間的智能手機操作系統之爭,可能會比大家想像中更早落幕,情況可能會像以前錄影帶制式之爭一樣,由較具普遍性、授權費用較廉宜的VHS勝出─免費和開放源碼的Android系統就具有這種特殊優勢。

谷歌的另一重大優勢,雖然還未完全浮現出來,那就是它的業務性質,與其他科技公司有著根本性的差異這一點,這也可能是眾多科技公司聯手圍攻谷歌的背後原因。與其他科技公司不同,谷歌是以互聯網搜尋起家,其主要利潤來自廣告服務,故此它從來就無須像蘋果般顧慮硬件所帶來的收入,只須集中在廣告收入上即可。

Android系統的出現就讓谷歌的互聯網廣告模式,順理成章地伸延至流動廣告方面。只要Android系統的用戶持續增長,谷歌將終有一天可以借用免費電視和免費報紙的模式,免費為用戶提供通話及數據服務,大前提是用戶必須看廣告。

這模式表面上看似荒誕,但大家只要細心想想,隨著生活中各個層面已逐漸網上化,同時手機功能日益強大,谷歌要透過Android系統的手機知道使用者的一切,簡直是易如反掌─它可以透過手機知道你身在何處(Wi-Fi, GPS)、每天瀏覽什麼、聽什麼音樂、訂購什麼、消費什麼(電子錢包)、有什麼朋友(Google+)、和他們有什麼話題等等,基本上一個人的生活和消費模式,都能夠一目瞭然。

只要持有這些數據,谷歌就有條件提供高度個人化的廣告服務,情況就有如電影Minority Report中一樣,不過不是靠掃描視網膜,而是以手機判別身份,這肯定將為人類生活帶來重大變革。且不要說這種廣告服務利潤極大,任誰只要手持這些數據,便能夠呼風喚雨…

我們可能正目睹一隻掌握人類未來的信息巨怪的誕生。

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